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Les technologies dont les agriculteurs africains ont besoin

Hippolyte Fofack, ancien économiste en chef et directeur de recherche à la Banque africaine d’import-export, est un ancien économiste de la Banque mondiale, chercheur associé au Centre d’études africaines de l’Université Harvard et membre de l’Académie africaine des sciences.

CAMBRIDGE – L’Éthiopie souffre depuis longtemps de famines récurrentes à grande échelle, notamment au début des années 1980 , lorsqu’au moins un million de personnes sont mortes et des millions d’autres ont été déplacées. Cette année, cependant, l’Éthiopie est devenue pour la première fois un exportateur net de blé , un exploit extraordinaire compte tenu de sa vulnérabilité au changement climatique et aux crises de sécurité alimentaire.

Bien que de nombreux facteurs aient contribué à cette réussite, elle reflète principalement le rôle central que les nouvelles technologies ont joué dans la transformation du secteur agricole éthiopien. En augmentant les rendements agricoles et en renforçant la résilience aux conditions météorologiques extrêmes, ces innovations se sont révélées particulièrement utiles dans les régions confrontées à une aggravation des sécheresses et à d’autres risques climatiques.

Le programme Technologies pour la transformation de l’agriculture africaine (TAAT), établi par la Banque africaine de développement, a joué un rôle déterminant dans le déploiement à grande échelle de technologies agricoles éprouvées et performantes, dans le but d’aider les agriculteurs à augmenter la production de mil, de maïs, de riz et de blé. , et d’autres produits de base. Grâce aux performances d’augmentation des rendements de ces technologies, la superficie allouée aux variétés de blé tolérantes à la chaleur en Éthiopie est passée de 5 000 hectares en 2018 à plus de 2,2 millions d’hectares en 2023, plaçant le pays sur la voie de l’auto-alimentation. suffisance.

Le monde de « polycrise » caractérisé par des chaînes d’approvisionnement mondiales de plus en plus volatiles a accéléré la tendance vers une plus grande autonomie. La guerre en Ukraine a déclenché une flambée des prix des denrées alimentaires en Afrique, le sous-indice du blé ayant par exemple atteint un sommet pluriannuel en mai 2022. L’Éthiopie a été particulièrement touchée , car elle importait près de la moitié de son blé de Russie et Ukraine. Aujourd’hui, le continent est sous le choc de l’interdiction d’exportation que l’Inde, le plus grand exportateur mondial de riz, a récemment imposée sur plusieurs variétés.

Dans cet environnement difficile, la capacité remarquable du gouvernement éthiopien à utiliser la technologie pour stimuler la production nationale et réduire les risques associés à une dépendance excessive à l’égard des importations alimentaires pourrait bien représenter une avancée décisive. De tels progrès, en particulier dans un pays qui a été un désastre agricole pendant plusieurs décennies humiliantes, offrent de l’espoir pour l’Afrique, qui a été en première ligne de la crise climatique, l’insécurité alimentaire alimentant souvent les troubles politiques.

Considérons, par exemple, que les rendements céréaliers en Afrique ont stagné à 1 589 kilogrammes par hectare, bien en dessous de la moyenne mondiale de 4 153 kilogrammes . Il y a de nombreuses raisons à cela, mais la principale d’entre elles est le déficit technologique chronique. Le manque d’industries agroalimentaires et d’industries à haute valeur ajoutée constitue un autre obstacle de longue date à l’augmentation de la production agricole et à la croissance de la productivité sur le continent, et a également exacerbé les pertes après récolte estimées à environ 30 à 50 % de la production alimentaire totale en Afrique.

Le problème est aggravé par l’utilisation limitée d’engrais sur le continent et par une dépendance excessive à l’égard de l’agriculture pluviale. Avec environ 7,6 millions de tonnes métriques en 2021, l’utilisation d’engrais est bien inférieure à celle de l’Asie de l’Est (61,9 millions de tonnes métriques) et de l’Asie du Sud (38,7 millions de tonnes métriques), tandis que la pénurie de systèmes d’irrigation et d’autres outils de gestion de l’eau est particulièrement inquiétante. à la lumière du rythme accéléré du réchauffement climatique. Ces carences ont précipité une montée de la faim extrême, et de nombreuses communautés du continent sont confrontées à la pire crise alimentaire depuis 40 ans.

Mais les conséquences des bouleversements géopolitiques et de l’intensification des risques climatiques s’étendent au-delà de la sécurité alimentaire pour créer un cercle vicieux de sécheresses, d’inondations, d’instabilité macroéconomique et de crises de balance des paiements à travers le continent. Environ 85 % de la nourriture en Afrique subsaharienne (ASS) est importée, en grande partie en raison de l’agriculture de la région, sensible aux conditions météorologiques. Le continent dépense désormais environ 75 milliards de dollars par an en importations de céréales, ce qui épuise ses réserves de change et accroît les pressions sur les taux de change. (La plupart des monnaies africaines se sont fortement dépréciées en 2022, le birr éthiopien s’étant particulièrement affaibli.) Cette dépendance aux importations affecte négativement la balance des paiements, les chocs d’offre mondiale de plus en plus fréquents exacerbant la vulnérabilité de la région.

La facture des importations alimentaires de l’Afrique devrait augmenter considérablement dans les années à venir, en partie à cause des chocs géopolitiques et de la croissance démographique prévue . Mais le réchauffement climatique alimentera également cette poussée. Selon l’Indice mondial de risque climatique, cinq des dix pays les plus touchés par le changement climatique en 2019 se trouvaient en ASS, où se produisent un tiers des sécheresses mondiales mais où moins de 1 % des terres arables sont irriguées. La Banque mondiale estime que si les températures mondiales s’élèvent à 2° Celsius au-dessus des niveaux préindustriels d’ici 2050, la production agricole en ASS diminuera de 10 %.

Une prédiction aussi sombre pourrait bien se réaliser. Cette année est en passe d’être la plus chaude jamais enregistrée , environ 1,4°C au-dessus des températures moyennes préindustrielles. De plus, si les émissions de gaz à effet de serre continuent d’augmenter au rythme actuel, les modèles climatiques prévoient un réchauffement supplémentaire de 4°C au cours de ce siècle. La nécessité d’investir davantage dans l’atténuation et l’adaptation au changement climatique n’a jamais été aussi évidente.

Confrontée à une dépendance excessive à l’égard des importations alimentaires et à des prévisions climatiques inquiétantes, l’Afrique doit s’éloigner du modèle traditionnel de production agricole pluviale. À l’instar de l’Éthiopie, le continent devrait adopter la technologie pour stimuler la productivité agricole et améliorer la sécurité alimentaire. Cela nécessitera des investissements agressifs dans les technologies d’agriculture de précision, telles que l’irrigation à taux variable, qui maximisent la productivité dans un environnement aux ressources limitées.

Outre les innovations économes en eau, les décideurs politiques devraient investir dans des variétés de semences à haut rendement qui fonctionnent bien dans des conditions sèches et dans des équipements agricoles pour mécaniser le secteur. Des infrastructures améliorées, notamment des systèmes d’irrigation à énergie solaire et des technologies numériques permettant aux agriculteurs d’accéder à des systèmes d’alerte précoce et d’améliorer leur efficacité, seront également essentielles.

Le déploiement d’un large éventail de technologies pour transformer le secteur agricole africain répondra aux préoccupations de sécurité alimentaire ainsi qu’aux questions d’environnement et de durabilité. Une telle démarche est attendue depuis longtemps : même si l’Afrique abrite plus de 60 % des terres arables incultes de la planète, elle n’a pas encore bénéficié de la révolution verte qui a stimulé les rendements ailleurs. Les dures réalités du changement climatique et des bouleversements géopolitiques pourraient enfin créer des incitations suffisamment fortes pour libérer le potentiel du continent et garantir une plus grande autosuffisance et une plus grande résilience en matière de production alimentaire.

Hippolyte Fofack, ancien économiste en chef et directeur de recherche à la Banque africaine d’import-export, est un ancien économiste de la Banque mondiale, chercheur associé au Centre d’études africaines de l’Université Harvard et membre de l’Académie africaine des sciences.

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